El Covid-19 y las Enfermedades Derrotadas por las Vacunas

Vacunación contra el coronavirus

En Estados Unidos el proceso de vacunación contra el coronavirus está en marcha. (Fotos: Cortesía Kaiser Permanente).

El Covid-19 y las Enfermedades Derrotadas por las Vacunas

° La viruela mató a más de 500 millones de seres humanos en sus últimos 100 años de existencia, antes de que una vacuna lograra erradicarla.

° El virus de la "gripe española" cobró la vida de entre 20 millones y 50 millones de personas de 1918 a 1920, a través de cuatro olas mortales que contagiaron a más de 500 millones de personas, la tercera parte de la población mundial en aquella época.

° En la cercana fecha de 1988, la poliomielitis dejaba paralíticos a unos mil niños por día en todo el mundo. A partir de 2001, luego de una intensa campaña de vacunación, el número de casos se redujo a menos de mil por año.

JESÚS HERNÁNDEZ CUÉLLAR

El nuevo coronavirus que invadió nuestras vidas a finales de 2019 ha causado millones de muertes y cientos de millones de contagios en todo el mundo, pero aun así todavía algunas personas se preguntan si vacunarse contra este mortal virus es útil o no. Las vacunas que se han estado aplicando fueron diseñadas y producidas en tiempo récord, gracias a nuevas tecnologías y otros factores que facilitaron el proceso de obtener un medicamento capaz de proteger a la población. Hasta hace muy poco, era necesario trabajar a veces toda una década para elaborar una vacuna efectiva y segura.

Hace apenas dos décadas, no podíamos ver en video a nuestros interlocutores cuando hablábamos por teléfono. En mucho casos, todavía era imposible hacer una llamada telefónica sin estar atados a un cable conectado a una pared. Ni era posible relacionarnos con amistades que no habíamos visto en muchas décadas, como lo podemos hacer hoy. Ni qué decir del pago de nuestras facturas y compras diversas a través de un mundo digital, que dejaría boquiabiertos a nuestros antepasados.

El mundo cambia y el proceso de diseñar y producir medicamentos para combatir enfermedades no es ajeno a esas transformaciones fabulosas. La comunidad científica comenzó a trabajar en varias vacunas contra el Covid-19 en enero de 2020. La capacidad de financiar la participación de gran número de voluntarios permitió hacer las evaluaciones y pruebas rápidamente para llegar a la fase 3 en apenas seis meses, cuando el proceso normal tarda un promedio de dos años. La producción del medicamento se puso en marcha antes de que concluyeran los estudios clínicos para ganar tiempo. Además, no se partió de cero en la búsqueda de la vacuna. La Universidad de Oxford, en Gran Bretaña, había estudiado ampliamente la elaboración de una vacuna contra otros coronavirus como el MERS, lo cual abrió el camino hacia una solución rápida contra el nuevo coronavirus. En cuestión de meses, en aquel país europeo, se autorizó el uso de la vacuna de la propia Universidad de Oxford y la firma Astra-Zeneca. En Estados Unidos, la Dirección de Alimentos y Medicinas (FDA, por sus siglas en inglés) ha autorizado el uso de emergencia de tres vacunas: Pfizer BioNTech, Moderna y Janssen de Johnson & Johnson.

Video cortesía de la Universidad Virginia Commonwealth (VCU Health).

La FDA responde a preguntas frecuentes

A la pregunta de si las vacunas contra el Covid-19 fueron rigurosamente probadas, la FDA dio una respuesta categórica. "Si. Los ensayos clínicos han estado evaluando vacunas contra el COVID-19 en decenas de miles de participantes del estudio para generar los datos científicos y otra información que la FDA necesita para determinar la seguridad y la eficacia. Estos ensayos clínicos se llevan a cabo de acuerdo con los rigurosos estándares establecidos por la FDA."

Todo está en crear un ejército de anticuerpos, que son los soldados del sistema inmunitario, para combatir el virus cuando éste entra en el organismo humano.

En cuanto a las primeras dos fases de la investigación, la FDA agregó lo siguiente: "inicialmente, en la fase 1, la vacuna se administra a un pequeño número de personas generalmente sanas para evaluar su seguridad en dosis crecientes y obtener información temprana sobre qué tan bien funciona la vacuna para inducir una respuesta inmunitaria en las personas. En ausencia de preocupaciones de seguridad en los estudios de fase 1, los estudios de fase 2 incluyeron a más personas, donde se probaron varias dosis en cientos de personas con estados de salud típicamente variables y de diferentes grupos demográficos, en estudios aleatorios controlados. Estos estudios proporcionan información de seguridad adicional sobre los riesgos y efectos secundarios comunes a corto plazo, examinan la relación entre la dosis administrada y la respuesta inmunitaria y pueden proporcionar información inicial sobre la eficacia de la vacuna".

Con respecto a fase 3, la última de la investigación, el organismo federal norteamericano puntualizó lo siguiente: "en la fase 3, la vacuna generalmente se administra a miles de personas en estudios aleatorios controlados en los que participan amplios grupos demográficos (es decir, la población destinada al uso de la vacuna) y genera información crítica sobre la efectividad y datos de seguridad importantes. Esta fase proporciona información adicional sobre la respuesta inmunitaria en las personas que reciben la vacuna en comparación con las que reciben un placebo".

Vacuna contra el covid

Los fabricantes deben entonces solicitar el permiso de uso de emergencia (EUA, por sus siglas en inglés) a la FDA, la cual aclara que "nuestros científicos y médicos de carrera evalúan toda la información contenida en la solicitud de los fabricantes". Después de esto, se convoca a una reunión pública del Comité Asesor de Vacunas y Productos Biológicos Relacionados, compuesto por expertos en ciencias médicas y salud pública de todo el país que no forman parte oficial de la FDA. Ese comité estudia posibles conflictos de interés y datos de efectividad y seguridad. Solo después de ese proceso se concede la autorización para el uso de emergencia de la vacuna.

Las vacunas de Moderna y Pfizer BioNTech, que se aplican en dos dosis, han mostrado una inmunización que dura no menos de seis meses. Ambas pueden producir reacciones leves como fiebre, dolores musculares y de cabeza, debilidad y mareos, que se alivian con analgésicos comunes y desaparecen en pocas horas.

La Janssen de Johnson & Johnson, que se aplica en una sola dosis, ha presentado reacciones similares. También tuvo un leve contratiempo con 17 casos de trombos cerebrales, la mayoría en mujeres de entre 18 y 48 años, luego de la aplicación de ocho millones de dosis. La FDA ordenó una pausa en el uso de esta vacuna para estudiar estos efectos y autorizó reanudar su uso el 23 de abril de 2021 con la condición de incluir advertencias y precauciones especialmente en mujeres menores de 50 años.



China y Rusia también han desarrollado vacunas contra el Covid-19, que se han estado distribuyendo en países en vías de desarrollo, incluidos algunos de América Latina. Desafortunadamente, mientras se desarrollaban amplias campañas de vacunación en los países industrializados hacia la primavera de 2021, muchas naciones del Tercer Mundo no habían comenzado sus procesos de inmunización y otras apenas empezaban con cantidades reducidas de la vacuna.

Enfermedades derrotadas por las vacunas

La historia de las vacunas y sus beneficios no son tan recientes. Esas inyecciones, en ocasiones molestas, y otras formas de vacunar han estado ahí por mucho tiempo. Los Centros de Control y Prevención de Enfermedades (CDCs, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos publicaron recientemente una lista de 14 enfermedades que hemos olvidado o son muy raras hoy día, gracias a las vacunas que todavía se aplican, la mayoría de ellas desde la niñez.

Esas enfermedades son: la poliomielitis; el tétanos; diversos tipos de influenza; la hepatitis B; la hepatitis A; la rubéola; la influenza hemofílica tipo B; el sarampión; la tosferina; la neumonía viral; el rotavirus; las paperas; la varicela; y la difteria.

El caso particular de la viruela

Por otra parte, algunos expertos calculan que la viruela causó más muertes que todas las demás enfermedades juntas, a lo largo de los siglos. Era un mal horroroso que causaba dolorosas llagas en la piel e inflamación masiva que conducía a una insuficiencia de los órganos. Su tasa de mortalidad era de 30%. Pero fue precisamente gracias a las grandes campañas de vacunación que esa terrible enfermedad se erradicó de una vez por todas. La Organización Mundial de la Salud declaró la viruela un mal erradicado en 1980. La inmunización de rutina concluyó en Estados Unidos en 1972, y el último caso en el mundo se detectó en octubre de 1977. Aparentemente, esa es la razón por la cual esta enfermedad no aparece en la lista de las 14, preparada por los CDCs, contra las cuales todavía se vacuna a la población.

Se cree que la viruela mató a 500 millones de personas en sus últimos 100 años de existencia, entre ellos seis monarcas. De ese total, unos 300 millones murieron en el siglo XX. Todavía en 1967 se contagiaban 15 millones de personas al año. Fue precisamente en 1967 que la Organización Mundial de la Salud intensificó sus esfuerzos para eliminar la enfermedad. En la lejana fecha de 1796, el médico británico Edward Jenner había presentado la primera muestra de una vacuna contra la viruela. En realidad fue la primera de todas las vacunas y Jenner ha sido considerado desde entonces como "el padre de la inmunología".

Jenner descubrió que el virus "vaccina" de las vacas, podía causar inmunidad contra la viruela cuando se inoculaba en personas sanas.

El drama de la poliomielitis

Otra de las enfermedades más dramáticas que se encuentra en vías de extinción y erradicada en la mayoría de los países occidentales es la polio. Muy cerca en el tiempo, en 1988, esa enfermedad dejaba paralíticos a unos mil niños diariamente en el mundo. A partir de 2001, luego de una intensa campaña de vacunación, el número de casos se redujo a menos de mil por año.

La poliomielitis ataca el sistema nervioso y en el uno por ciento de los casos destruye las neuronas motoras, provocando una parálisis aguda. Es muy contagiosa y se transmite de persona a persona por vía respiratoria y la ruta fecal, cuando nos llevamos las manos contagiadas con el virus a la boca. Si bien se trata de un mal que afecta principalmente a los niños, también ha infectado a personas adultas. Un caso muy conocido fue el del presidente de Estados Unidos, Franklin D. Roosevelt, quien contrajo la enfermedad a los 39 años de edad en 1921 y quedó paralítico de la cintura hacia abajo. La vacuna contra la polio no estuvo disponible hasta 1955, gracias al trabajo infatigable del virólogo e investigador médico Jonas Edward Salk, en la Escuela de Medicina de la Universidad de Pittsburgh.

En 1979, se declaró oficialmente que la poliomielitis había sido eliminada en Estados Unidos, pero la enfermedad aun castiga a otras regiones del mundo como África, el sudeste de Asia y el Mediterráneo Oriental.

La actual pandemia del Covid-19 hizo recordar a muchos expertos el virus de la "gripe española", que cobró la vida de entre 20 millones y 50 millones de personas de 1918 a 1920, a través de cuatro olas mortales que contagiaron a más de 500 millones de personas, la tercera parte de la población mundial de aquella época.

La comunidad científica tiene la esperanza de que el desarrollo y mejoramiento de las vacunas contra el Covid-19 consigan controlar el mortal paso de este virus por todo el mundo, aun cuando muchas teorías de conspiraciones han logrado amedrentar a cierta cantidad de personas, que todavía se resisten a someterse al proceso de inmunización.

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(Hernández Cuéllar es director y editor de Contacto Magazine, revista que fundó en julio de 1994 en Los Angeles, California. Desde 1981 ha trabajado en todo tipo de medios: agencias de prensa, diarios, radio, televisión, semanarios, internet, revistas y redes sociales. Fue redactor de la agencia EFE en Cuba, Costa Rica y Estados Unidos, así como editor metropolitano del diario La Opinión de Los Angeles, California, e instructor de periodismo de la Universidad de California en Los Angeles, UCLA).

Para compartir este artículo:


Video de las investigaciones de la Universidad Johns Hopkins (inglés).

 

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